Le Tilleul à petites feuilles
Tilia cordata

Le tilleul à petites feuilles (Tilia cordata Mill.) est un arbre du genre Tilia et de la famille des Tiliaceae, ou des Malvaceae selon la classification phylogénétique.

Parmi ses autres noms vernaculaires, citons : Tilleul à feuilles en cœur, tilleul des bois, tilleul mâle, tilleul d'hiver.

Tilia cordata est un arbre de 20 à 30 m, caducifolié dont la longévité est élevée (jusqu'à 500 ans). Il rejette de souche et drageonne. Ses fleurs, hermaphrodites, fleurissent en juillet et sont pollinisées par les insectes. Ses fruits sont, quant à eux, dispersés par le vent.

Son houppier est large et étalé, arrondi à branches arquées et retombantes. Son écorce peu épaisse est à l'état juvénile gris-verte, lisse et luisante. En vieillissant, elle devient gris-brun et crevassée en long. Ses jeunes rameaux sont alternes, glabres, luisant, brun-vert à rouges. Ses bourgeons sont globuleux glabres, vert à rougeâtre, à 2 écailles visibles.

Ses feuilles sont alternes, longues de 3 à 8 cm, à contour circulaire, en forme de coeur, finement dentées et glabres. Elles sont vertes dessus et glauques dessous. Leur pétiole est long et glabre. Elles présentent une touffe de poils roux à l'aisselle des nervures de la face inférieure (mais blancs en début de saison). Ses fleurs sont régulières, jaunes blanchâtres et constituées d'une bractée foliacée persistante. Ses fruits sont globuleux, petits (5 à 8 mm de diamètre) à côte saillante.

Il est possible de confondre Tilia cordata avec Tilia platyphyllos. En effet leurs feuilles sont vertes en dessous et présentent des touffes de poils à la bifurcation des nervures. Mais le Tilleul à grandes feuilles a des feuilles grandes (10 à 15 cm) velues en dessous avec des poils dressés dessus. Le limbe est légèrement dissymétrique à la base. Son pétiole est velu. Les touffes de poils à l'aisselle des nervures ventrales sont blanchâtre mais roux en fin de saison. Ce dernier critère étant de détermination délicate.

Il est également envisageable de confondre le Tilleul à petites feuilles avec le tilleul commun (Tilia ×europaea L., hybride probable entre Tilia cordata et Tilia platyphyllos). Ses feuilles sont vertes sur les deux faces, mais plus pâles en dessous, les fruits sont assez gros à cinq côtes saillantes.

Espèce de demi-ombre, Tilia cordata est optimum sur des sols riches en bases dont le pH est neutre à acide. Il apprécie les sols assez profonds à réserve en eau moyenne.